有自殺行徑的老鼠

Toxoplasma gondii (簡稱 Toxo) 是一種很普遍的單細胞寄生虫。 據美國CDC (Center for Disease Control and Prevention) 的估計, 美國約有六千萬人染有此寄生虫, 但大都無症狀。 不過對孕婦及免疫力低的人則常因感染 Toxo 而有嚴重的後果。 Toxo 所引起的病叫 Toxoplasmosis。 Toxo 的主要寄主是貓。 但幾乎所有的溫體動物都有可能感染。

美國 CDC 說大多感染 Toxo 的人都無症狀,但據捷克的生物學家 Jaroslav Flegr 的研究, 可能未必盡然。Flegr 發現 Toxo 要由貓傳給貓是要經過老鼠的。被 Toxo 感染的老鼠較活躍, 較不知死,也喜歡貓的尿。看起來是有自殺行徑。這種老鼠自然較易被貓補殺, 而 Toxo 也因此由老鼠傳給了貓。Flegr 於 1990 就知道他也感染有 Toxo ,而也可能如此常穿越馬路時不知死,被按喇叭時也不知快走。Flegr 後來發現感染有 Toxo 的人出車禍的比例比一般人高出 2.6 倍。

我們知道微生物 (如細菌) 及寄生虫是會引發疾病的,但說他們會影響被感染者的行為以達到他們 「傳宗接代」的目的,未免也太高估這些小東西吧。不過這正是一些演化生物學者 (Evolutionary biologist) 所要研究的。所有生物都是要生存下去的,弱肉強食外也都各顯神通。最近也有學者發現一些益生菌 (Probiotics) 能影響一些生物的情緒。他們發現被餵食某種益生菌 (存於優酪,乳類製品中) 的老鼠比較沒有焦慮與憂鬱。研究者發現這些益生菌有提高腦神經中的 GABA 接收器 (receptors) 的作用,由此而達到減輕焦慮及憂鬱的作用。這個研究多少意味了若生物能因這一種益生菌而較平和愉快的話,則自然會多栽培並食用此種益生菌。這自然有助於此種益生菌的繁衍而「傳宗接代」下去。

在人類歷史上有許多小生物常改變了歷史的方向。有人列舉了改變了人類歷史的 12 種微生物。在此我們無法一一詳述,但可列舉一,二。例如歐洲人當初移民,攻打美洲大陸時,帶來了印第安人沒有抵抗力的天花,肺結核,及麻疹。這加速了印第安部落/王國的挫敗。又如 1845-1852 年的愛爾蘭馬鈴薯飢荒 (the Irish Potato Famine) 導因於馬鈴薯被一種黴菌 (phytophtora infestans) 的廣泛感染。據估計, 當時的愛爾蘭約有一百萬人因飢荒而死,一百萬人得遠離他鄉,共占當時總人口的 20-25%。這也造成愛爾蘭人如今高占美國人口的 11%,並從而引進了原來在美國不多的天主教。

所以說嗎小東西是不可忽視的。以前看阿根廷的一個漫畫叫 Mafalda,裡面有這麼一個論述:一隻跳蚤雖然沒有辦法擋住一部火車,但它可使火車司機全身不舒服而可能出差錯。

現在再回頭來看被 Toxoplasma gondii 感染的老鼠吧。Toxo 改變了這種老鼠的行為使其行徑充滿了自殺性而易於被貓補殺。這種現象不也令人想起台灣的國民黨人無視於中國的險惡而向其前仆後進,真令人懷疑藍營的人是否得了 Toxoplasmosis.

李堅

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